terça-feira, 4 de março de 2014

Descoberta de pequeno dinossauro com apenas uma garra

Cientistas chineses descobriram um dinossauro ‘miniatura’ com apenas uma garra, que provavelmente fora parente distante do feroz Tyrannosaurus rex. A criatura, recém-baptizada de Linhenykus monodactylus, é a única até agora conhecida com apenas um dedo. Esta espécie devia ter um metro de altura e pesar o mesmo que um papagaio, segundo refere o artigo publicado na «Proceedings of the National Academy of Sciences».

A maioria dos terópodes, carnívoros que deram origem às aves modernas, tinha três dedos por mão, mas este possuía apenas um que seria usada para cavar ninhos de insectos. Os não aviários surgiram com cinco dedos, mas evoluíram para apenas três em formas posteriores. Já os tiranossauros eram incomuns por terem apenas dois dedos, mas o Linhenykus, com apenas um dedo, mostra quão extensiva e complexa foi a evolução nas mãos dos terópodes.
Os cientistas ainda não sabem exactamente como é que os Linhenykus evoluíram e deixaram de ter dois dedos, mas segundo o estudo, este “o desaparecimento da espécie pode simplesmente reflectir o facto de não estarem a adaptar-se” nem “se manterem activamente pela selecção natural".

Segundo o co-autor do estudo, Jonah Choiniere, da Divisão de Paleontologia do Museu Americano de História Natural, “vestígios de estruturas, como pernas em baleias e cobras, podem aparecer e desaparecer, aleatoriamente, no curso da evolução".

Os fósseis do dinossauro foram encontrados na fronteira entre a Mongólia e a China em rochas da formação Wulansuhai, do Cretáceo Superior, que data de 84 a 75 milhões de anos. Os investigadores encontraram parte de um esqueleto, incluindo ossos vertebrais, uma perna dianteira, parte da pélvis e membros posteriores quase completos.
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